台灣最早在清代設置的台南府城,主要目的在軍事防衛。台灣的第一個現代化都市是台北市,她在日治時期的大正九年(1920年)正式設立,成為全島的政治經濟中心。其實在此之前,清末十九世紀中葉,台灣北部經濟發展迅速,位於淡水河邊的艋舺(萬華)已經成為官商富戶的匯集地。咸豐十一年(1861年),滬尾(淡水)被列強英國指定為通商口岸,1862年正式開港,港區包括到艋舺的淡水流域。

        台北城之興建,由於經費困難,費時多年,才在割讓給日本前十一年,1884年完工。現在我們還看得到的一級古蹟台北城北門,就是清代的遺跡,原名承恩門。1920年日本總督府決定拆除城牆。新都市計畫中的台北是以日本人居住的城內、以及台灣人的艋舺和大稻埕地區為中心,時稱台北三市街。

        交通建設方面,主要為拆除城牆後,修建成寬達四十公尺的三線路大道,中間有二條綠色的安全島,種植楓樹、大王椰樹等,形成美麗的休閒(那時車子不多)公共空間。現在的中山南路,從監察院到東門之間,就大致保持當時的面貌,也是日治時期官署的集中地。以台北為中心,北到基隆,南到高雄的鐵路線也開通了,基隆成了台北的對外港口,南北百貨都運到台北來流通。大稻埕一帶的茶行是重要的輸出口商,也象徵都市產業。

         台北市的新街道中值得注意的幹道之一,就是現在的中山北路,舊名敕使街道,也就是包括日本皇族等重要來台人物必前往台灣神社參拜之路。台灣神社象徵著日本天皇的政權,於1901年建立於圓山,是當時的神域,現在卻被改建為圓山飯店。這條路從台北車站,經過三線路的北線(忠孝西路)轉東線(中山南路),直通台灣神社。沿此林蔭大道,今天也是婚紗業者的最愛,在戰前,有更多的人就以神社為背景拍攝婚禮照,其中還包括名畫家郭雪湖夫婦呢!

        從神社可以步行到基隆河上的明治橋(現在的中山橋),當時就是時髦的紳士、小姐們約會、閒逛的地區,寬闊的橋面裝飾著美麗的青銅燈籠,也是很好的話題呢!通過這座橋便到台北近郊的天母、草山(陽明山)公園等風景優美的新興娛樂區。台北市內除了林蔭大道,還有植物園、新公園、博物館、公會堂等公共休閒空間,但是台北是否從此就充滿了希望和快樂呢?

        事實上,台灣人聚集地區的公共設施與公眾空間質量,很明顯地比不上城內日本人居住的地區。畫家們也注意到了,在萬華的後巷,清末十九世紀開始出現的娼妓街,有愈演愈烈的現象,被剝削的女性或來自貧窮的漢人家庭,也有來自山地的原住民。不同族群和性別之間的衝突與融合正是殖民社會的重大問題,台北人的生活真實面貌究竟如何呢?